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Hongo que se alimenta de plástico podría ser la solución a nuestros problemas

Ecosistemas

Por: pijamasurf - 04/08/2019

Esta singular especie natural del Amazonas podría contribuir a revertir la crisis de contaminación provocada por el uso excesivo de plástico

En medio de la crisis ambiental que atraviesa el planeta –provocada, sin duda, por las acciones y omisiones del ser humano– es posible que la naturaleza misma pueda ofrecer una solución contundente, pues de acuerdo a un hallazgo reciente, un hongo capaz de alimentarse de poliuretano, el componente químico esencial del plástico, que se encuentra en prácticamente cualquier producto que tengamos a nuestro alrededor (adhesivos, colchones, suelas de calzado, pintura, esponjas, prendas de lycra y spandex, condones, ruedas de plástico como las de los patines o las maletas, etcétera).

El espécimen en cuestión tiene el nombre científico de Pestalotiopsis microspora y su hábitat natural es la selva tropical del Amazonas. La singular cualidad de su dieta fue descubierta en 2011 por un grupo de jóvenes investigadores de la Universidad de Yale, durante una estancia realizada en Ecuador que tuvo como propósito conocer la resistencia de distintos organismos a la presencia de plástico en su entorno.

Un grupo de estos estudiantes analizó en específico el hongo mencionado y, para su sorpresa, enconr que esta especie hacía desaparecer toda muestra de poliuretano que tuviera a su alcance, en específico para satisfacer así sus necesidades de carbono. 

Cabe mencionar que el poliuretano se considera un polímero inerte y termoestable, lo cual quiere decir, entre otras cosas, que es prácticamente imposible fundirlo o disolverlo como usualmente se hace con otros plásticos en su proceso de reciclaje. Cuando el poliuretano se somete a altas temperaturas simplemente se degrada y de este modo se hace imposible reutilizarlo.

El Pestalotiopsis microspora, sin embargo, posee una enzima capaz de convertir una hidrolasa en serina, un proceso capital para hacer que el plástico mencionado pueda descomponerse naturalmente. Por si esto fuera poco, el hongo es capaz de realizar dicha operación en un entorno anaeróbico (es decir, carente de oxígeno), lo cual lo vuelve todavía más sorprendente. Todos los detalles de la investigación, publicados en un artículo de 2011 de la revista especializada Applied and Environmental Microbiology, editada por la Asociación Estadounidense de Microbiología, pueden consultarse en este enlace.

Hasta ahora la investigación sólo ha ofrecido noticia sobre las cualidades impresionantes de este hongo. Tal parece que la comunidad científica todavía es cauta respecto de los usos que se le podrían dar y si, como quizá algunos piensen ya, el Pestalotiopsis microspora podría ser la solución a la contaminación por plástico que hay en prácticamente todos los rincones del planeta.

 

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Ecosistemas

Por: pijamasurf - 04/08/2019

La abeja 'Megachile pluto' o abeja de Wallace fue fotografiada por primera vez en más de 30 años

La abeja gigante Megachile pluto, que se volvió famosa porque fue descubierta por el famoso naturalista Alfred Russell Wallace (quien, paralelamente a Darwin, desarrolló la teoría de la evolución), había dejado de ser vista en el mundo desde 1981. Pero, recientemente, un equipo de científicos logró identificar a este elusivo insecto en Indonesia. 

Esta abeja llega a medir 4cm de largo y 5cm con las alas desplegadas, y por sus dimensiones y su gran mandíbula se parece a un escarabajo, pero es una abeja que construye su colmena en nidos de termitas y se alimenta de néctar. Lamentablemente, esta especie se encuentra en peligro de extinción, y sin embargo se llega a vender en Internet en miles de dólares, debido a su rareza.

Los investigadores señalan que el momento del descubrimiento fue realmente emocionante, pues la abeja hembra hace un estruendo en el aire que es perfectamente audible y le añade dramatismo a sus apariciones.

Actualmente, los insectos en general se encuentran en un proceso de cuasi extinción, pues se ven enormemente afectados por los insecticidas y otros elementos tóxicos. Especialmente, las poblaciones de mariposas y abejas están seriamente amenazadas. El llamado colapso de colonia de las abejas es uno de los temas ecológicos más urgentes del mundo.

Foto: Clay Bolt